El rock and roll surgió como un estilo musical definido en los Estados Unidos a principios y mediados de la década de 1950. 

Derivó de la música del Rythm & Blues de la década de 1940, que se desarrolló a partir del blues anterior, boogie woogiejazz swing.

También fue influenciada por el gospel, el country y el western, y la música tradicional o folk

El rock and roll a su vez proporcionó la base principal de la música que, desde mediados de la década de 1960, se conoce generalmente como rock.

Rock’n Roll, que en español se podría traducir como «balanceándose y rodando», originalmente describió el movimiento de un barco en el océano, pero fue utilizado a principios del siglo XX, para describir tanto un fervor espiritual como una analogía sexual. 

Varias grabaciones de gospel, blues y swing usaron la frase antes de que se utilizara con mayor frecuencia, pero aún de manera intermitente, a fines de la década de 1930 y 1940, principalmente en grabaciones y en revisiones de lo que se conoció como música de «Rythm & Blues», dirigida al público negro. 

En 1951, el disc jockey Alan Freed, con sede en Cleveland, comenzó a tocar este estilo musical mientras popularizaba el término «rock and roll» para describirlo.

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